Discussing color workflow and cinematic look development for Netflix series ‘Mo’ with Mistika expert colorist Juan Cabrera

Published On: August 25th, 2022

Now streaming on Netflix, “Mo” comedy series was directed by Slick Naim and DP’d by Timothy A. Burton. Color grading and finishing was done at LightBender Post in Santa Monica by Juan Cabrera and Fran Lorite deploying SGO’s full-finishing and color grading solutions Mistika Ultima and Boutique.

For LightBender’s founder and senior colorist Juan Cabrera, the series ‘Mo’ is already the eighth project where he collaborated with cinematographer Timothy A. Burton. “It feels like coming back home. I am very comfortable with his style of filming and our communication is always excellent, so it was a very exciting thing from the get go. Because of schedules and Covid situation, all the work had to happen remotely. But even with that, we barely had any color notes throughout the process. Working with the director (Slick) and the creator of the show (Mo) was an absolute pleasure.”

Unconventional cinematic look inspired by Syriana and Texas

‘Mo’ is a semi-autobiographical series inspired by Mo Amer’s life as a Muslim refugee growing up in Houston, Texas. Despite the fact that the series is a comedy, Juan and Timothy wanted to stir away from the typical “all bright and colorful” look to develop a much more cinematic feel. “We approached this project more like a thriller, with density, and smart color separation. We wanted the story to feel grounded, but without losing completely that veil of fantasy. For this, Tim used some creative LUTs on set, that we used as base to create our master look for the show. From there, we worked each sequence like its own little world, but with the primordial look in mind. Finally we added a layer of film-grain to complete the look.”

In the series, there are two main aesthetics – one illustrating the present where the main story unfolds combined with Mo’s childhood memories. For the first one, Juan and the team wanted to feel the heat of Texas, so warm tones were a constant, usually compensated by greens and a few sparks of blue. “The contrast had to be a common element too. Not to the point of losing shadow information, but enough to bring up textures and create expressive images.”

For the flashback sequences, feature film Syriana was one of Juan’s mental references. “Funny enough, it was more my memory of it. When I went back to watch it, the movie is way warmer than I remembered,” described Juan and added that they did not aim for the conventional nostalgic flashback feel, but they wanted it to be stark and gritty, even dangerous. “The atmosphere of the sequence where the family is at their house preparing to flee the country was almost completely created on the camera – only little tweaks such as blooming in highlights and heavy grain was added later,” said Juan, adding that the real challenge was achieving that same effect of the extreme look on other sequences that were captured in a more traditional way. “At the end I think we managed to keep that consistency, even though some shots have fifteen layers with five different selections.”

Mistika’s Bands to control lower lights

The comprehensive and wide selection of different color tools offered in Mistika proved very useful for Juan and Fran. “I honestly think we used every single color tool available. We are big fans of the Bands to control middle contrast and lower lights, and make sure the information is not lost. The same goes for highlights and the fourth HDR ball in the Primaries. The Proportional Hue Selection tool was also used extensively. Either to bring back spikes of color, create separation, or bring color into the Outside of the selection. The show was delivered following the full Netflix IMF workflow in 4K HDR so we did quite a lot of HDR-Specific color too!”

Towards the end of the process, the team ended up doing the title design for the entire show and creatively experimenting, so the Comp3D, Text, and Animation tools also turned out to be a perfect complement to the color grading toolset.

Totally non-destructive color pipeline

For this series, creatives worked from the camera native color space, Alexa Log-C Wide Gamut. “For Mo we had a Master HDR delivery, so we designed the color pipeline to be completely non-destructive, even while using LUTs, to ensure we were keeping the full latitude of the image at all times and throughout all processes.” For the HDR general peak brightness was 600 nits, with sporadic 1,000 nits sparks; Most of the show sits around 150-250 nits and was mastered on the Sony BVM-X300/2 monitor.

Flexibility as a key workflow ingredient

LightBender Post team deployed their internally-developed workflow to be able to provide editorial with as much time as possible to do the best possible cut. “In this project we had the additional challenge of certain things being changed almost until delivery day, so being able to constantly chase the cut in a reliable way was fundamental. In fact, towards the end, there were three episodes that had major edit changes (to the point of changing sequences from one to another) and we were able to follow through with ease. Including SDR Color Grading, HDR Color Grading, and Dolby Vision metadata trims!”

LightBender’s top three Mistika Ultima and Boutique editorial features 

For Juan and Fran, the three main tools in Mistika that are essential in all their post workflows are:

  • Flexible .RND conform: EDL, AAF, or XML conform either to media or pre-created stacks of nodes per shot; 
  • Match & Paste: Smart copy and paste of stacks of nodes directly from a selection of media to another selection of media, keeping animation and extending if needed.
  • Infinite Canvas: The freedom of the Mistika’s Timespace allows us to run multiple versions simultaneously and quickly jump from one to the other for review when needed without having to be opening and closing timelines.

Analizando el look cinematográfico de la nueva serie de Netflix “Mo” con el colorista Juan Cabrera

Ya disponible en Netflix, la serie de comedia “Mo” ha sido dirigida por Slick Naim, de la mano de Timothy A. Burton como director de fotografía. Los coloristas Juan Cabrera y Fran Lorite, de LightBender Post, en Santa Monica, se han encargado de la corrección de color y el finishing utilizando para ello las soluciones Mistika Ultima y Mistika Boutique, de SGO.

Para el fundador de LightBender Post y colorista senior Juan Cabrera, la serie “Mo” es el octavo proyecto en el que colabora con el director de fotografía Timothy A. Burton. “Se siente como volver a casa. Desde siempre he estado muy cómodo con su estilo de filmación y nuestra comunicación es excelente, así que ha sido algo emocionante desde el principio. Debido a la situación generada por el Covid, todo el trabajo lo hemos tenido que hacer en remoto, sin embargo, apenas hemos tenido dificultades durante el proyecto. Trabajar con el director, Slick, y Mo, el creador de la serie, ha sido un placer absoluto”.

Un look cinematográfico poco convencional inspirado en Syriana y Texas

“Mo” es una serie semi-autobiográfica inspirada en la vida de Mo Amer, refugiado musulmán que creció en Houston, Texas. Aunque la serie es una comedia, Cabrera y Burton querían alejarse del look “brillante y colorido” característico de este género, para desarrollar una sensación mucho más cinematográfica. “Abordamos este proyecto más como un thriller, con densidad y separación inteligente de colores. Queríamos que la historia se sintiera real, pero sin perder por completo el toque de fantasía. Para ello, Burton utilizó algunos LUTs creativos en el set que posteriormente usamos como base para crear el look de la serie. Trabajamos cada secuencia individualmente, pero con el aspecto general en mente. Finalmente incorporamos granulado a la imagen, como último toque”.

En la serie hay dos estéticas principales: una ilustra el presente, en el que se desarrolla la historia principal, mientras que la otra lleva al espectador a la infancia de Mo. Para la primera, Juan y el equipo querían transmitir el calor de Texas, por lo que optaron por los tonos cálidos, generalmente compensados con verdes y algunos destellos de azul. “El contraste también tenía que tener presencia. No hasta el punto de perder la información de las sombras, pero sí lo suficiente como para resaltar las texturas y añadir expresividad a las imágenes”.

Para las secuencias de flashback, el filme “Syriana” fue una de las referencias del colorista. “Curiosamente, me basé más en el recuerdo que tenía de la película que en ella como tal. Cuando volví a verla, me di cuenta de que es mucho más cálida de lo que recordaba”, describió Juan, que comentó también que no buscaban la sensación convencional de flashback nostálgico, sino que querían una imagen cruda y arenosa, e incluso arriesgada. “La atmósfera de la secuencia en la que la familia se está preparando para huir del país se creó casi por completo en cámara, y solo se agregaron pequeños retoques como el grano grueso y el resplandor de las altas luces”, dijo Cabrera. El verdadero desafío estaba en lograr ese mismo efecto en secuencias grabadas de manera más tradicional. “Al final creo que logramos mantener una consistencia, aunque algunas tomas tengan hasta quince capas con cinco selecciones diferentes”.

Controlando las luces bajas con las bandas de Mistika

La completa y amplia selección de diferentes herramientas de color que ofrece Mistika resultó muy útil para el equipo. “Sinceramente creo que usamos todas las herramientas de color disponibles. Somos grandes fanáticos de las bandas para controlar el contraste medio y las luces bajas sin perder nada de información. Lo mismo ocurre con las altas luces y el modo Soft Clip/Superwhite de las bandas primarias. La herramienta Proportional Hue Selection también la usamos asiduamente, ya sea para añadir picos de color, crear separación o agregar color al exterior de la selección. La serie de televisión se entregó siguiendo el flujo de trabajo completo de Netflix IMF en 4K HDR, así que también hicimos una gran cantidad de colores específicos HDR”.

Hacia el final del proceso, el equipo terminó haciendo el diseño del título para todo el programa de la forma más creativa posible, por lo que las herramientas Comp3D, Texto y Animación también resultaron ser un complemento perfecto para el conjunto de herramientas de gradación de color.

Flujo de trabajo totalmente no destructivo

Para esta serie los creativos trabajaron desde el espacio de color nativo de la cámara, Alexa Log-C Wide Gamut. “Para Mo teníamos que entregar un Master en HDR, así que diseñamos el flujo de trabajo de color para que fuera no destructivo. Incluso cuando utilizamos LUTs, nos aseguramos de mantener la anchura total de la imagen en todo momento y durante todos los procesos”. Para el HDR, el brillo máximo general fue de 600 nits, con chispas esporádicas de 1.000 nits; pero la mayor parte de la serie tiene entre 150 y 250 nits y ha sido masterizada en el monitor Sony BVM-X300/2.

La flexibilidad como ingrediente clave para el flujo de trabajo

El equipo de LightBender Post implementó su propio flujo de trabajo para poder proporcionar a la editorial un gran margen de tiempo con el fin de obtener el mejor resultado posible. “En este proyecto hemos tenido el desafío adicional de realizar determinados cambios de última hora, por lo que era fundamental estar constantemente priorizando tareas. De hecho, hacia el final del proyecto, hubo tres episodios que tuvieron cambios importantes en la edición (hasta el punto de cambiar secuencias de uno a otro) y pudimos continuar con facilidad. Esto incluye las correcciones de color en SDR y HDR, y los recortes de metadatos en Dolby Vision”.

Tres funcionalidades principales de Mistika Ultima y Boutique para LightBender

Para el equipo de coloristas las tres herramientas de Mistika que son esenciales en todos sus flujos de trabajo son:

  • Conformado flexible de .RND: Los archivos de EDL, AAF o XML se pueden conformar tanto con la media o con los archivos de metadata que contienen nodos o efectos por planos.
  • Match & Paste: Copiado y pegado inteligente de pilas de nodos directamente desde la media seleccionada a una nueva media, manteniendo o expandiendo animaciones si es necesario.
  • Canvas infinito: La libertad del Timespace de Mistika permite ejecutar múltiples versiones simultáneamente y saltar rápidamente de una a otra para revisarlas cuando sea necesario, sin tener que estar abriendo y cerrando líneas de tiempo constantemente.